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Nuevos planes de comunicación por láser en viajes espaciales

Nuevos planes de comunicación por láser en viajes espaciales

Una de las aspiraciones más importantes en el sector de las comunicaciones espaciales es usar láseres para hacer más eficientes las comunicaciones espaciales tanto cerca de la Tierra como en las misiones de espacio profundo. La tecnología de comunicaciones hoy en uso en la NASA y otras agencias espaciales ha madurado mucho con respecto a la de décadas anteriores, pero todavía utiliza el mismo sistema de radiofrecuencias (RF) desarrollado en los primeros tiempos de la astronáutica. Después de más de 50 años de utilizar solo RF, la NASA está invirtiendo en nuevas formas de incrementar las tasas de transmisión de datos, que incluyen adoptar sistemas de comunicaciones más eficientes.

Varios centros de la NASA están experimentando con las comunicaciones por láser, que tienen el potencial de proporcionar tasas de transmisión de datos al menos entre 10 y 100 veces mejores que con la RF. Estas velocidades más altas darían soporte a instrumentos cada vez más sofisticados y a la transmisión de video de alta calidad más fácilmente al disponer de más ancho de banda, desde cualquier punto del sistema solar. También incrementarían el ancho de banda para las comunicaciones de las futuras misiones de exploración humana en el espacio profundo, como las asociadas a los planes de enviar astronautas a Marte.

El Centro Goddard de Vuelos Espaciales de la NASA, en Greenbelt, Maryland, EE.UU., lanzó la primera misión de ensayo de las comunicaciones por láser en 2013. La LLCD (Lunar Laser Communications Demonstration) demostró que era viable usar tal sistema en el espacio y que podía sobrevivir tanto al lanzamiento como al entorno espacial. Pero la misión era de corta duración, y la sonda donde estaba montado el equipo chocó contra la superficie lunar tras una maniobra planeada unos pocos meses después del lanzamiento.

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Ejemplo de comunicación láser entre una nave y la Tierra. (Ilustración: Goddard Space Flight Center/Amber Jacobson)

El equipo de Dave Israel, investigador principal en el Centro Goddard, está ahora planeando una misión sucesora llamada LCRD (Laser Communications Relay Demonstration) para demostrar la aparente longevidad del sistema. También proporcionará a los ingenieros más oportunidades de aprender la mejor forma de manejarlo en misiones que se realicen cerca de la Tierra.

 

El LCRD permitirá a los ingenieros del proyecto ensayar el rendimiento bajo una amplia gama de condiciones meteorológicas y de horas del día, y aprender cómo sacar el mejor partido de la comunicación por láser.

 

Programado para un lanzamiento en 2019, el LCRD simulará un uso real de las comunicaciones, practicando durante dos años con una carga útil de prueba en la Estación Espacial Internacional y dos estaciones terrestres dedicadas a la tarea en California y Hawái. La misión podría ser la última prueba de validación antes de poner en marcha para usos prácticos una constelación de satélites repetidores de comunicaciones por láser.

 

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